শ্বাপদ শব্দের আভিধানিক অর্থ মাংসাশী হিংস্র প্রাণী। কিন্তু শ্বাপদ শব্দের মূল অর্থ কুকুরের পদ বা কুকুরের পা। ‘শ্বা’ সংস্কৃত শব্দ। এর অর্থ কুকুর। সুতরাং যে সকল জীবজন্তুর পদ বা পা কুকুরের মতো তারাই শ্বাপদ। কিন্তু বাংলা ভাষায় শ্বাপদ বলতে হিংস্র জীবজন্তুই বোঝায়। এ অর্থে বাঘ, সিংহ, ভল্লুক প্রভৃতিও শ্বাপদ।